A,E,I,O,U,Y, schwa : définition et étymologie de la voyelle schwa, le secret ultime pour parler anglais comme un natif

Il existe en anglais une autre voyelle que a-e-i-o-u-y ; elle est partout, mais personne n’en parle. Il existe un révélateur chimique qui permet de déceler cette voyelle invisible, que je vais vous dévoiler.

Nous savons tous que lorsque nous suivons les règles de l’orthographe française, nous n’écrivons pas ce que nous disons. Exemple : laquelle des voyelles de « eau » prononçons-nous ? (Un de mes élèves les a toutes tentées, plein d’espoir, mais non, nous prononçons un « o » qui n’est même pas parmi les lettres du mot !) Lorsque nous écrivons ce mot en alphabet phonétique international, un alphabet qui permet de retranscrire fidèlement tous les mots du monde selon la prononciation, nous avons ceci : [o], tout simplement. L’anglais (et bien d’autres langues) a le même problème, combien de fois nous sommes-nous plaint que les anglais ne disaient jamais ce qu’ils écrivent ? Eh bien l’alphabet phonétique permet de voir quelles voyelles sont en réalité prononcées en schwa.

Jeune femme qui porte des lunettes tenant un stylo entre ses dents.
Parler anglais comme un natif est possible quand on connaît ce son : l’origine du mot schwa. Image de Jeshoots Com pour Unsplash.

Connaissez-vous l’encre sympathique ? Ce n’est pas une encre bien gentille qui sèche vite, comme mes 5e l’ont avancé, mais une encre invisible, qu’il faut chauffer pour la faire apparaître. Notamment à l’aide d’un grille-pain. Si nous passons ce petit texte au grille-pain, alors le schwa est révélé au grand jour: les a, les o, les u sont remplacés par la température ressentie – pardon – la prononciation entendue : un schwa (/ə/ en alphabet phonétique).

Inkedschwa invisibles_LI

schwa visibles

source : http://eolf.univ-fcomte.fr/wp-content/uploads/pronunciation/limericks/01_niger_sch.htm

Ce qui est aussi fascinant avec le schwa, c’est… son étymologie (on ne se refait pas !). Son orthographe intrigue, elle ne fait pas DU TOUT anglaise ; allemande, à la limite… Mais en réalité le schwa vient de l’hébreu biblique !  Pour tout vous dire, sva signifie le rien, le vide, voire le tohu-bohu. Que cela sied bien à cette voyelle !

En quoi cette voyelle si discrète que son existence n’est pas divulguée est-elle si importante ? C’est parce que l’anglais est une langue accentuelle. On scande les mots selon des règles strictes : un mot n’a qu’une façon d’être accentuée et une seule, comme par exemple aMErica, KINGdom, &c. (pour une fois que la grammaire anglaise est carrée…) Or, le schwa est LA voyelle non-accentuée par excellence. Dans un mot, si on accentue une syllabe, il y a fort à parier que les autres syllabes, peu importe la voyelle, seront des schwa. Par exemple les deux « a » de America et le « dom » de kingdom sont tous trois des schwa. CQFD. De plus, lorsque les anglais (américains ET britanniques) parlent, ils ont tendance à manger les mots-outils (the, of, was, a), et tout ce petit monde devient une armée silencieuse et grise de petits schwas qui vous regardent par en-dessous… Schwa.Schwa (un peu comme dans mon dessin en haut de cet article, cliquez un peu dessus pour voir, allez, cliquez !)

Parole d’un élève de 5e : « Le schwa, il a le choix ! » (sic) En effet, le schwa fonctionne comme un pacman. Il peut engloutir a, e, i, o, u, y, pour prendre leur place, et BIM !, on ne prononce plus la voyelle écrite, mais un schwa à la place !

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