Espiègle était le nom d’un mec allemand

Savez-vous d’où vient le mot « espiègle » ?

Espiègle est une antonomase

Le Robert nous apprend qu’il est dérivé du nom d’un célèbre personnage fictif allemand (comment ça, personne n’en a entendu parler ?). Son petit nom, qui a donné le mot français « espiègle », le voici : Eulenspiegel (dire : /oï-len-chpii-gèl/).

A la lecture de ce post, il reste encore nombre de zones d’ombre : de quelle époque date ce personnage ? Dans quel livre figure-t-il ? Qu’a-t-il fait de si espiègle pour devenir l’incarnation de ce trait de caractère ? Et enfin : pourquoi diable tient-il une chouette dans une main et un hublot de sous-marin dans l’autre ?!

Qui est Eulenspiegel ?

Trois jours seulement après avoir lu ce post du Robert, j’ai rencontré un historien allemand de l’université de Heidelberg dans le TER pour Auxonne (histoire vraie !). J’ai donc bricolé avec mon niveau B1 pour obtenir les informations manquantes :

Tout d’abord, le livre d’où vient Till Eulenspiegel date du début du XVIè siècle, en plein pendant la Réforme de Luther. L’auteur du livre est inconnu, mais à travers son livre il soutenait explicitement la Réforme de l’Église Catholique, et le mouvement qui allait donner le protestantisme. D’ailleurs, l’espièglerie d’Eulenspiegel a pour cible… les monastères catholiques, et leur pape ! Son succès avait traversé les frontières allemandes, on peut dire qu’il était le Da Vinci Code de l’époque.

Un dernier mystère, pour le coup sans réponse véritable : la gravure ci-dessus nous montre Eulenspiegel brandissant une chouette (die Eule en allemand) et – non un hublot- mais un miroir (der Spiegel) : son nom signifierait-il « chouette-miroir » ?

Origine du mot espiègle
Rares sont les mots français empruntés à l’allemand. Photo de Nathan Hanna sur Unsplash.

Il s’agirait plutôt d’un jeu de mots salace, car en Allemagne du nord, Eule s’écrit Ule (balayer) et Spiegel peut y désigner l’arrière-train. Autrement dit, une hypothèse répandue est qu’Eulenspiegel s’appellerait en réalité… « fessée. » Bon, ben on n’aura pas été déçu du voyage !

Une autre possibilité recueillie en été 2018 en Allemagne serait que la chouette symbolise l’intelligence, et le miroir, le fait de renvoyer à la société un reflet fidèle de ses moindres défauts !

Sources

Duden.de

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