Enquête privée #1 : étymologie du mot anglais ultracrepidarianism

Les enquêtes privées, c’est le courrier du cœur étymologique des lecteurs et lectrices (appelés ici « Watsons »). Poser une question d’étymologie, obtenir une réponse personnalisée, en faire profiter les autres amateurs des langues, voilà la recette de cette rubrique.

Nombre de médecins/prix Nobel/scientifiques/présentateurs TV-radio donnent leur avis sur la pandémie et les traitements possibles du COVID-19. Attention à ne pas tomber dans l’ultracrepidarianism, et sachons le repérer (étape 1 : réussir à prononcer le terme).

Pour cette toute première enquête privée, un lecteur épatant m’a mise au défi d’enquêter sur l’étymologie du mot ultracrepidarianism ! Pour commencer, une petite définition ne nous ferait pas de mal, face à un oiseau rare (et anglais !) de cet acabit.

Ultracrepidarianism, nom (anglais) : le fait de donner son avis ou des conseils dans un domaine auquel on ne connaît rien.

Ce mot, dont la longueur et dont la façon dont les lettres y sont agencées demande une grande concentration pour le lire ou de le prononcer sans se prendre les pieds dans le tapis, a des origines tout à fait surprenantes !

Pline l’Ancien nous explique que tout a commencé le soir du vernissage du célébrissime peintre Apelles (IVe s. avant J.-C.) pour inaugurer sa dernière collection de tableaux. Il se trouve qu’un cordonnier se trouve parmi les invités, et lui fait remarquer que, sur l’un des tableaux, une sandale (crepida en grec) est bizarrement fichue. Et des sandales, il en a vu un paquet dans sa vie ! Le peintre reconnaît son erreur sur l’anatomie des espadrilles et rectifie son dessin. Le cordonnier ne se sent plus de joie, mais il ne se met pas à chanter, comme le corbeau (heureusement, soit dit en passant), il se met plutôt à critiquer le tableau en d’autres endroits, ici une main, et là un buisson, dont l’exécution laissent selon lui à désirer. Agacé, le peintre le met dans ses petits souliers (héhé) en lui disant : Sutor, ne ultra crepidam (« cordonnier, pas plus haut que la chaussure »), en d’autres termes : occupe-toi de tes semelles, le boss de la gouache, ici, c’est moi !
Et c’est William Hazlitt, un gentleman anglais un petit peu énervé qui, en 1819, aurait été le premier à repêcher cette anecdote pour incendier poliment un autre gentleman qui avait eu l’audace de s’exprimer sur un domaine dans lequel il était ingénu.

Daunt Books, Londres. @ledetectivedesmots (Instagram)

Info utile

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#1 : étymologie du mot anglais ultracrepidarianism
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Sources

https://www.merriam-webster.com/words-at-play/polite-words-for-impolite-people/ultracrepidarian
https://www.merriam-webster.com/dictionary/Apelles
https://en.wikipedia.org/wiki/Sutor,_ne_ultra_crepidam

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